Piala FA itu aneh dan ketinggalan zaman, dan benar-benar masih menyenangkan bahkan jika tim-tim terbesar Inggris tidak menganggapnya serius.

Akhir pekan pertama Januari adalah tanggal penting dalam kalender sepakbola Inggris. Sementara liga-liga lain terbungkus selimut, menyeruput kakao panas dan memandang keluar dari jendela beku di langit yang gelap, sepak bola Inggris melakukan ritual kuno yang kuat: Babak Ketiga Piala FA.

Babak Ketiga, pada kenyataannya, babak kesembilan; ada enam babak kualifikasi, mulai Agustus, yang mendahului Proper Babak Pertama. Tetapi Babak Ketiga adalah saat ketika kompetisi menjadi mencakup segalanya: anak-anak besar dari Liga Premier dan Kejuaraan berkenan untuk bergabung dengan seluruh negara.

Dengan demikian, ini adalah satu momen tahun ketika seluruh piramida sepak bola Inggris, dari puncak ke akar yang luas, disatukan. Dari West Ham ke West Didsbury & Chorlton. Semua tim besar dan kecil. Tentu saja, sebagian besar dari yang sangat kecil telah tersingkir pada titik ini, tetapi mereka ada di sini, satu kali. Semua melewati, bahkan jika tidak bersama.

Dahulu kala, Piala FA lebih penting daripada liga. Hari-hari itu berlalu: untuk yang terbaik bagi Inggris, ia berada di posisi ketiga di belakang Liga Premier dan Liga Champions. Tetapi masih mempertahankan beberapa potensi lamanya, dan akhir pekan Babak Ketiga adalah upacara pembaruan tahunan. Karnaval cangkir timah, dengan raksasa dibantai langsung di televisi nasional.

Untuk ambisi klub Anda, betapapun kaya pemiliknya, ia ditambatkan melalui kompetisi ini – bersama dengan lebih dari 700 tim lain – ke ekosistem sepakbola Inggris yang luas, kuno, dan sangat indah. Dan perasaan kebersamaan ini, rasa memiliki yang luar biasa dan rendah hati ini, kadang-kadang bisa bertahan hingga saat lineup awal diumumkan:

Kasus yang menarik bagi para pemerhati sepakbola di antara kami: apakah ini secara teknis dianggap sebagai pembunuhan raksasa? Liverpool unggul 14 poin di puncak sepakbola Inggris, yang menurut Anda bisa menghalangi keajaiban piala. Ditambah lagi mereka selalu mengalahkan Everton di Anfield. Anda akan dimaafkan karena melihat scoreline dan berpikir: tunggu, apakah mereka salah mencetak 10?

Tapi Liverpool membukukan kemenangan terakhir ini dengan tim anak sepakbola. Ditambah Adam Lallana, yang sepertinya selalu memiliki sesuatu yang seperti anak kecil tentangnya – binar di mata, mungkin, dan suasana nostalgia buku komik yang berantakan. Catapult dan bom bau. Dia seharusnya memakai lingkaran hitam dan merah, sungguh. Tapi kami ngelantur.

Akan ada banyak untuk penggemar Liverpool untuk melihat kembali sayang musim ini. Tapi yang terselip adalah kemenangan ini, yang membuka batas baru dalam hak-hak membual. Satu-satunya pertanyaan yang tersisa adalah: apa yang akan mereka lakukan saat Everton menyingsing? Tim yang lebih muda? Seret beberapa veteran ke bawah dari kotak direktur? Stick Mighty Red di bagian atas?

Atau mungkin: cukup masukkan saja. Keluar berlari Everton, ke lapangan Anfield. Tidak ada tim dengan warna merah yang muncul, tetapi wasit tetap meniup peluit. Keheningan yang panjang dan mengerikan membentang, ketiadaan yang menindas yang meresap ke dalam hati dan pikiran para pemain terkutuk Everton. Berat tahun turun. Dan salah satu dari mereka menangis, berbalik, dan memukul bola ke gawangnya sendiri.

Sebenarnya, itu adalah putaran kejutan-cahaya yang cukup. Wayne Rooney kembali untuk tur perpisahan dengan Derby County, dan kemitraan lini tengah yang dinamis dengan Tom Huddlestone terbukti terlalu banyak untuk Crystal Palace. Spurs dan Newcastle masing-masing dipegang oleh Middlesbrough dan Rochdale.

Namun, Watford tidak menghadapi penghinaan seperti itu, mengambil memimpin babak pertama 3-0 melawan Tranmere Rovers dan kemudian menahan –

– tunggu, apa? Tiga gol Tranmere di babak kedua? Astaga.

Bayangkan harus pergi dan duduk di sebuah ruangan kecil bersama Nigel Pearson setelah itu. Ini adalah pria yang pernah bertarung melawan sekelompok anjing liar dengan tongkat berjalan. Beberapa manajer menjadwalkan pelatihan tambahan setelah penghinaan tertentu. Pearson, kami rasa, mungkin akan mengadakan Hunger Games cepat. Hanya untuk menggoyang sedikit.